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BBC Afrique of Wednesday, 26 May 2021

Source: www.bbc.com

Un homme aveugle partiellement guéri grâce à des protéines d'algues

Plusieurs autres approches sont utilisées pour tenter de restaurer la vue Plusieurs autres approches sont utilisées pour tenter de restaurer la vue

La vision d'un homme complètement aveugle est partiellement restaurée grâce à des protéines sensibles à la lumière découvertes dans des algues.

L'homme est traité avec un type de thérapie appelé optogénétique, qui utilise les protéines pour contrôler les cellules à l'arrière de son œil.

Il s'est rendu compte de l'efficacité du traitement lorsqu'il a réalisé qu'il peut voir les bandes peintes d'un passage pour piétons.

Il peut désormais saisir et compter des objets sur une table, rapporte Nature Medicine.

L'homme, dont l'identité reste confidentielle, vit en Bretagne, en France, et a reçu un traitement à Paris.

On lui a diagnostiqué une rétinite pigmentaire - qui entraîne la mort des cellules sensibles à la lumière à la surface de la rétine - il y a 40 ans.

Cette maladie touche plus de deux millions de personnes dans le monde et, bien que la cécité complète soit rare, l'homme n'a plus de vision depuis vingt ans.

Il est traité par optogénétique - un domaine nouveau pour la médecine, mais qui est depuis longtemps un élément essentiel des neurosciences fondamentales.

Cette technique, qui utilise la lumière pour contrôler précisément l'activité des cellules du cerveau, a été utilisée par les scientifiques pour rétablir la capacité de l'un de ses yeux à détecter la lumière.

La technique est basée sur des protéines, produites dans les algues, appelées channelrhodopsines, qui modifient leur comportement en réponse à la lumière. Les microbes les utilisent pour se déplacer vers la lumière.

La première étape du traitement est la thérapie génique. Les instructions génétiques nécessaires à la fabrication des rhodopsines sont extraites des algues et transmises aux cellules des couches profondes de la rétine, à l'arrière de l'œil.

Désormais, lorsqu'elles sont exposées à la lumière, elles envoient un signal électrique au cerveau.

Cependant, elles ne réagissent qu'à la lumière ambrée. Le patient porte donc une paire de lunettes munies d'une caméra vidéo à l'avant et d'un projecteur à l'arrière, afin de capturer ce qui se passe dans le monde réel et d'en projeter une version dans la bonne longueur d'onde à l'arrière de l'œil.

Il a fallu des mois pour que des niveaux suffisamment élevés de rhodopsines s'accumulent dans l'œil et que le cerveau apprenne essentiellement un nouveau langage pour être capable de voir à nouveau.

"Nous étions tous excités"

Le premier signe de son efficacité est apparu lorsque le patient s'est promené et que, soudain, les bandes d'un passage pour piétons sont apparues.

Le Dr José-Alain Sahel, de l'Institut de la vision, à Paris, explique qu'au départ, ce patient était un peu frustré : "au départ, ce patient était un peu frustré car il s'est écoulé beaucoup de temps entre l'injection et le moment où il a commencé à voir quelque chose".

"Mais quand il a commencé à dire spontanément qu'il était capable de voir les bandes blanches pour traverser la rue, vous pouvez imaginer qu'il était très excité. Nous étions tous excités", dit-il.

L'homme n'a pas une vue parfaite, mais la différence entre l'absence de vision et une vision même limitée peut changer la vie.

Le professeur Botond Roska, de l'université de Bâle, affirme : "les résultats fournissent la preuve de concept que l'utilisation de la thérapie optogénétique pour restaurer partiellement la vision est possible."

Plusieurs autres approches sont utilisées pour tenter de restaurer la vue.

L'une d'elles consiste à réparer les défauts génétiques à l'origine de la maladie, mais la rétinite pigmentaire peut être due à des mutations dans plus de 71 gènes différents, ce qui complique la tâche.

Une autre consiste à connecter une caméra à des électrodes implantées à l'arrière de l'œil.

L'optogénétique elle-même fait également l'objet de recherches dans des pathologies telles que la maladie de Parkinson, et pour voir si elle peut améliorer la récupération après un accident vasculaire cérébral.

James Bainbridge, professeur d'études rétiniennes à l'UCL (Royaume-Uni), a souligné que l'étude était de grande qualité, mais qu'elle ne portait que sur un seul patient.

"Cette nouvelle technologie passionnante pourrait aider les personnes dont la vue est très gravement altérée", a-t-il ajouté.

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