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BBC Afrique of Wednesday, 1 September 2021

Source: www.bbc.com

Tumeur au cerveau : la femme qui recevait 'des commandements divins imaginaires'

La femme qui recevait La femme qui recevait "des commandements divins imaginaires"

Par Melissa Hogenboom

Dans un cas surprenant, la tumeur d'une femme a empiété sur la zone du cerveau pour entendre le son - ce qui lui a valu d'entendre de dangereuses instructions religieuses imaginaires.

Fin 2015, une femme de 48 ans s'est présentée au service d'urgence psychiatrique de Berne, en Suisse, avec plusieurs blessures profondes auto-infligées à la poitrine. Certaines mesuraient jusqu'à 7 cm (2,75 pouces) de profondeur.

Elle a dit aux médecins qu'elle avait suivi les ordres directs de Dieu.

C'était un cas étrange, mais pas complètement inhabituel, selon le psychiatre Sebastian Walther qui a rencontré Sarah pour la première fois à l'hôpital et a parlé de son cas à BBC Future, car elle souhaitait rester anonyme.

Walther se souvient qu'elle avait un air de «bienheureuse» et qu'elle entendait des voix toutes les minutes environ, parfois pendant des heures. Pour elle, elles étaient «divines» et «toujours agréables», malgré le fait que ces voix lui donnaient des instructions mortelles.

Un scanner cérébral a révélé quelque chose d'encore plus surprenant, Sarah avait une tumeur à un endroit très critique de son cerveau, perturbant un «sweet spot» de neurones importants pour le traitement du son.

Alors que la plupart d'entre nous peuvent clairement faire la distinction entre les sons extérieurs et nos pensées intérieures, de nombreuses personnes entendent des voix - avec des estimations allant de 5% à 19% de la population générale.

Certaines sont bénignes. Mais certaines, associées à d'autres problèmes de santé mentale, peuvent être plus pénibles. C'était le genre de voix que Sarah entendait.

Les hallucinations auditives, comme celles qu'elle a vécues, montrent à quel point l'entrée auditive de notre cerveau peut être fragile. Son cas offre une fenêtre sur le fonctionnement de nos processus perceptifs et sur la facilité avec laquelle ils peuvent être confondus.

La première étape pour résoudre le mystère du comportement de Sarah a consisté à plonger dans son passé, pour déterminer depuis combien de temps elle avait éprouvé des symptômes similaires.

L'intérêt pour la religion n'était pas nouveau pour elle; elle avait montré des périodes d'intérêt religieux fondamentaliste depuis l'âge de 13 ans. Cela revenait périodiquement, mais ne durait jamais.

On a d'abord présumé que Sarah souffrait de schizophrénie, à cause de ses hallucinations auditives, mais elle ne correspondait pas aux symptômes classiques.

Elle ne s'est pas retirée des contextes sociaux ni n'a connu de faibles niveaux de motivation. «Cela ne s'appliquait pas à elle, elle était un peu spéciale», dit Walther.

Lorsqu'un scanner cérébral a révélé sa tumeur, Walther s'est rendu compte que son réseau cérébral avait été «perturbé» à un endroit très critique, affectant la façon dont elle ressentait les sons.

Walther estime que la tumeur aurait pu être là depuis l'adolescence, qui était également le moment où son intérêt religieux a commencé.

En associant ces symptômes à l'emplacement de sa tumeur, Walther et ses collègues disent qu'il est très probable que ses hallucinations délirantes soient le résultat direct de la tumeur, même si ses symptômes sont apparus soudainement plusieurs fois au cours de sa vie.

C'est parce que sa tumeur semble être du type à croissance extrêmement lente, avec une augmentation très graduelle sur une longue période.

Le fait que ses symptômes n'apparaissent que périodiquement peut être expliqué, disent-ils, car le cerveau peut s'adapter au stress d'une telle tumeur au fil du temps.

«Par conséquent, nous pensons qu'il est très probable que la tumeur ait impacté périodiquement les neurones pendant plusieurs semaines ou plusieurs mois, période à laquelle la patiente a éprouvé ces symptômes», explique Walther.

De plus, la boule dans son cerveau était une tumeur bénigne qui ne se développe pas de manière invasive ou ne se développe pas de manière incontrôlable (métastase), comme le font les tumeurs cancéreuses.

Un deuxième scanner cérébral a révélé que sa tumeur était stable, mais en raison de son emplacement, ni la chirurgie ni la radiothérapie n'étaient possibles.

La conclusion surprenante de Walther, décrite dans la revue Frontiers of Psychiatry, était basée sur des connaissances antérieures selon lesquelles la tumeur de Sarah empiétait sur des zones importantes pour entendre le son, tandis que les lésions aux endroits proches peuvent augmenter les sentiments de «dépassement de soi» similaire à celui montré par Sarah.

Son intérêt pour la religion a clairement joué un rôle dans le contenu de ce que sa voix lui a dit de faire. Fait inhabituel, cet intérêt lui-même pourrait également être le résultat de la tumeur.

C'est parce qu'il a infiltré le cortex auditif alors qu'il mène dans le lobe temporal - une zone cérébrale qui, lorsqu'elle est perturbée, est liée à des niveaux accrus d'intérêt spirituel chez les patients atteints d'épilepsie du lobe temporal.

La tumeur dans le cerveau de Sarah a également affecté d'autres zones cérébrales liées à une «forte spiritualité».

Bien sûr, à partir d'une étude de cas rares comme celle-ci, il est difficile d'affirmer définitivement que sa tumeur l'a amenée à être croyante.

Cependant, les auteurs notent que d'autres cas ont montré que la stimulation magnétique des zones voisines du cerveau a également un impact sur la religion et la spiritualité.

Bien que rares, il existe des cas similaires dans la littérature médicale, mais aucun ne correspond directement au cas de Sarah.

Il y a eu un cas où une femme a connu une «hyper religiosité» à la suite d'une tumeur cérébrale mortelle.

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Cette femme de 60 ans n'avait aucun intérêt pour la religion auparavant, elle est venue soudainement, et elle n'a pas entendu de voix.

Alberto Carmona-Bayonas, qui a étudié cette patiente à l'hôpital universitaire général de Meseguer en Espagne, explique que sa tumeur était localisée dans le lobe temporal droit «pour lequel il existe une abondance de littérature antérieure sur cette phénoménologie, en particulier chez les épileptiques».

Il tient cependant à souligner la nette différence entre des cas pathologiques tels que ceux-ci et «les croyances et sentiments des gens normaux».

Sarah et cette patiente montrent quelque chose qui est déjà bien compris, que la personnalité des personnes atteintes de tumeurs cérébrales peut changer, parfois pour le mieux.

La façon dont ils changent dépend en grande partie de la zone particulière du cerveau impliquée.

Le cas de Sarah reste cependant surprenant. C'est unique parce que sa tumeur a grandi si lentement et les symptômes sont donc réapparus.

Alors que sa tumeur changeait avec le temps, son intérêt pour la religion grandissait et diminuait.

Et quand une partie particulière de son cerveau (le thalamus) était perturbée, cela lui faisait entendre des voix. Bien que les médicaments aient réduit ces hallucinations, quand elle les a arrêtés, les hallucinations sont revenues.

Pour comprendre comment sa tumeur a causé ses symptômes, il est utile de comprendre comment nous traitons tous le son. Kristiina Kompus, de l'Université de Bergen en Norvège, est une neuroscientifique qui s'y penche.

Elle essaie de résoudre le mystère de savoir pourquoi certaines personnes entendent une «voix intérieure» comme si c'était une vraie.

L'une des raisons pour lesquelles les hallucinations auditives semblent si réelles est que les mêmes voies dans le cerveau sont impliquées pour les voix réelles et imaginaires.

«Ainsi, toutes les zones du cerveau liées au traitement de la parole et au traitement auditif semblent être très intimement impliquées dans la génération de l'expérience des voix hallucinées», explique Kompus.

Les hallucinations nous en disent donc plus sur le fonctionnement de notre perception. Le thalamus - qui pour Sarah est altéré par sa tumeur - joue un rôle fondamental et précoce dans le traitement de ce que nous entendons avant qu'il ne soit envoyé à d'autres zones du cerveau pour être interprété.

Les informations sensorielles que nous voyons et entendons autour de nous entrent d'abord dans le thalamus - pensez-y comme une station relais qui achemine ce que nous voyons et entendons vers le cortex nécessaire au tri.

Cette zone doit alors travailler dur pour rassembler des informations significatives. Ceci est «basé sur des informations très rares qui parviennent à travers le nerf auditif», explique Kompus. Malheureusement, chaque fois que l'information est bruyante, peu fiable ou ne semble pas correcte, le cerveau «doit se fier à des conjectures pour maintenir notre perception continue».

Le cas de Sarah met en évidence que les informations sensorielles que nous obtenons de l'extérieur ne jouent qu'une petite partie de ce que nous interprétons finalement.

Au lieu de cela, nous nous basons souvent sur les attentes et les prévisions.

Si notre thalamus ne fonctionne pas comme il se doit, soit parce qu'il est affaibli, soit simplement parce qu'il est physiquement plus mince (comme c'est souvent le cas chez les personnes atteintes de schizophrénie), il n'est pas étonnant que le reste de notre traitement auditif soit affecté.

Le fait que les voix particulières de Sarah soient religieuses pourrait être le résultat de son intérêt antérieur pour la religion, car les personnes qui entendent des voix entendent souvent leur propre «discours intérieur» à haute voix.

«Très souvent, les hallucinations ont à voir avec les thèmes qui sont importants pour une personne en particulier», dit Kompus.

Entendre des voix, explique-t-elle, n'est pas un sous-produit d'un problème de santé mentale en soi, mais les voix négatives peuvent bien sûr être dangereuses pour une personne.

"Si" quelqu'un "vous dit constamment" que vous êtes sans valeur, stupide et que vous devez vous suicider ", il n'est pas étonnant que la dépression et l'anxiété vont s'aggraver."

Alors que Sarah a toujours sa foi, ses voix dangereuses ne la narguent plus.

Elle a appris à bien vivre avec sa tumeur, a un emploi stable et sait maintenant que si les voix reviennent, c'est sa déficience particulière qui joue des tours avec son esprit, et elle peut maintenant demander de l'aide avant d'agir.