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BBC Afrique of Wednesday, 14 April 2021

Source: bbc.com

La femme qui vit depuis 10 mois avec les cendres d'un inconnu dans son garage

"C'est impossible, les cendres de ma mère sont à la maison".

C'est ce qu'a dit Elsa Maldonado, quoique dubitative, lorsque les autorités équatoriennes l'ont appelée pour lui faire savoir qu'elle pouvait aller sur Internet et rechercher le lieu de sépulture de sa mère Enma Aguirre.

Enma était décédée le 26 mars 2020, à l'âge de 86 ans, à l'hôpital Los Ceibos de Guayaquil, première ville d'Amérique latine à être dévastée par le Covid-19.

Son corps avait été prétendument incinéré, placé dans une urne et remis à sa famille.

"Dès les premiers instants, j'ai eu le sentiment que ce n'était pas ma mère", raconte Elsa.

Après ce coup de fil, Elsa s'est rendue sur le site officiel de l'État (coronavirusecuador.com) et a découvert que le nom de sa mère y figurait, sur une liste de personnes enterrées dans le cimetière Parque de la Paz.

Dans ce cas... a qui appartiennent les cendres qui lui été confiées depuis dix mois ?

Elle prie chaque jour pour l'âme de cette personne, mais maintenant elle ne sait pas quoi faire de l'urne, qui se trouve dans son garage.

Ce n'est qu'une des centaines de personnes décédées du Covid-19 à Guayaquil (deuxième ville d'Équateur, avec une population de 2,7 millions d'habitants) et qui ont été mal identifiées - ou pas identifiées du tout.

Les confusions ont eu lieu dans quatre hôpitaux, dont celui où Enma est morte, entre mars et avril 2020, au plus fort de la pandémie, les cadavres ont commencé à s'accumuler dans les centres de santé et les morgues, et le gouvernement a dû utiliser des conteneurs à ordures pour les stocker.

Un an après ce douloureux épisode, il reste encore 227 corps non identifiés dans les conteneurs des hôpitaux, et 62 autres à la morgue de Guayaquil.

En outre, plus de 100 familles ne savent pas où se trouvent leurs proches décédés, ne sont pas sûres de la véritable identité des personnes qu'elles ont enterrées ou ne croient pas que leurs proches soient enterrés là où le gouvernement l'affirme.

C'est pourquoi certaines personnes demandent des exhumations.

Comment Enma s'est-elle retrouvée dans le mauvais hôpital ?

Enma souffrait d'anémie chronique et dépendait de transfusions sanguines régulières pour rester en vie, mais lorsque la pandémie a frappé, son traitement s'est arrêté brusquement.

Sa fille Elsa s'est rendue à la Croix-Rouge et dans les hôpitaux, mais elle n'a pas pu obtenir les pintes de sang dont sa mère avait besoin - c'est alors que le médecin de famille a recommandé qu'Enma soit hospitalisée.

Le 25 mars, Elsa s'est rendue dans plusieurs cliniques privées et les a suppliées de soigner sa mère, mais ses supplications sont restées vaines.

Désespérée, Elsa s'est rendue à l'hôpital public de Los Ceibos, où elle a plaidé pendant des heures pour qu'Enma soit finalement admise.

Enma a dit à sa fille : "fais-moi une ordonnance et ramène-moi à la maison."

Au lieu de cela, Elsa dit que sa mère a été placée dans un service avec des patients atteints de Covid-19.

À l'époque, le système sanitaire de Guayaquil avait déjà commencé à s'effondrer - une situation dont les autorités sanitaires étaient conscientes, puisqu'elles tenaient des réunions quotidiennes avec les membres des équipes d'urgence des centres de santé.

Paúl Granda, ancien président du Service national de santé de l'Équateur (IESS), et Otto Sonnenholzner, ancien vice-président de l'Équateur (nommé par le président Lenín Moreno pour diriger l'urgence sanitaire gouvernementale à Guayaquil) faisaient partie des participants.

Les médecins ont demandé l'aide des cliniques privées pour faire face à la pandémie, a confirmé l'un des participants à la BBC - mais le gouvernement avait seulement ordonné aux hôpitaux publics de traiter les patients atteints de Covid.

Contacté par la BBC, M. Granda a confirmé que son rôle était de "motiver" l'IESS, mais qu'il ne se souvenait pas de la proposition concernant les cliniques privées.

Mais un membre de son équipe, Mauricio Espinel, a expliqué à la BBC qu'il y avait une résistance de la part des cliniques privées, en raison de désaccords sur les tarifs.

M. Sonnenholzner a indiqué à la BBC que certains hôpitaux privés étaient prêts à traiter les patients du Covid, mais ne l'ont pas fait parce qu'ils n'étaient pas prêts à l'époque.

Les médecins frustrés du secteur public affirment que le gouvernement n'a pas agi de manière assez décisive et n'a pas reconnu la crise à Guayaquil.

Une série de mauvaises décisions

Au milieu de la crise, des décisions prises par le ministère de la santé ont mis le système de santé de Guayaquil à rude épreuve.

Tout d'abord, le gouvernement a ordonné que toutes les victimes (ou présumées) de Covid-19 soient incinérées, alors que la ville ne dispose que de trois crématoriums, qui n'étaient déjà pas en mesure de faire face au volume des décès dus à la pandémie.

À l'hôpital, on a dit à Elsa que pour récupérer le corps de sa mère et le faire incinérer, elle devait se rendre à la Junta de Beneficencia - une organisation caritative privée chargée du cimetière général de Guayaquil - qui gère deux crématoriums.

Mon fils m'a dit : "je vais aller faire les papiers, je ne veux pas que tu sois infecté". Je lui ai dit de payer ce qu'il fallait pour obtenir les cendres rapidement. Il a payé 570 dollars (314 456 FCFA) avec sa carte [de crédit]", raconte Elsa.

Mais il a fallu encore deux jours à la famille d'Elsa pour mettre la main sur les cendres d'Enma.

Pour compliquer encore les choses, le gouvernement a imposé entre-temps un couvre-feu, restreignant le fonctionnement des crématoriums et du registre civil, qui délivre les certificats de décès.

Alors que les hôpitaux ont dépassé leur capacité maximale et que les corps ont commencé à se décomposer en raison de la mauvaise qualité des installations de réfrigération, les parents endeuillés ont fait la queue pendant des jours pour obtenir les bons documents.

Le bureau du médiateur a intenté une action en justice contre trois hôpitaux, après avoir pris en compte les témoignages de 37 familles.

Lors de l'audience de juin 2020, les responsables de l'hôpital Guasmo Sur ont déclaré qu'ils ne pouvaient pas faire face au nombre croissant de cadavres et ont demandé l'aide du ministère de la Santé.

Selon les notes du juge, le ministère n'a pas répondu, et les autorités de l'hôpital n'ont pas insisté.

Au cours de ce procès, les responsables de l'hôpital de Guasmo Sur ont conclu que les proches étaient responsables de l'accumulation de cadavres, car ils ne les récupéraient pas à temps - une déclaration qui a suscité l'indignation des personnes endeuillées.

Conteneurs et exhumations

Alors qu'un nombre croissant de personnes déclarent avoir reçu le corps d'une autre personne, au lieu de celui de leur proche, l'incertitude grandit au sein des familles.

Une famille a fait part de sa surprise lorsqu'elle s'attendait à recevoir le corps d'un homme de sa famille, mais que l'hôpital a livré le corps d'une femme à la place.

Un ancien gouverneur local, Pedro Pablo Duart, a dénoncé la mauvaise manipulation des corps dans trois hôpitaux de Guayaquil en avril 2020, au moment où le bureau du procureur général a ouvert une enquête (dont les conclusions n'ont pas encore été révélées).

Ce que l'on sait, c'est que les cadavres étaient initialement étiquetés - mais dans le chaos qui a suivi, les étiquettes se sont détachées ou l'encre a déteint.

Elsa craignait de ne pas pouvoir retrouver la trace de sa mère décédée si elle ne faisait pas vite.

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"J'ai dit à mon fils : tu dois faire vite avec les papiers, alors il s'est levé à 3 heures du matin pour faire la queue. Nous avions peur que ma maman se perde", raconte Elsa.

Lorsqu'elle a finalement reçu une urne avec des cendres, elle dit que son cœur lui disait que ce n'était pas sa mère, mais elle a été soulagée.

Elle n'avait plus à vivre ce que d'autres familles vivaient : discuter avec les agents de sécurité, attendre son tour pour entrer dans les morgues et les hôpitaux, passer par les conteneurs, à la recherche de leurs proches parmi des centaines de cadavres entassés.

Vérification des sacs mortuaires

Ni l'odeur ni la peur de la contagion n'ont empêché ces personnes de vérifier les sacs mortuaires, un par un. Certains ont été soulagés lorsqu'ils ont réussi à retrouver leurs proches, d'autres ont vu leurs espoirs anéantis.

Miguel Angel Montero, anthropologue du Service national de médecine légale qui a participé au processus d'identification des corps, pense que le chaos a commencé dans les hôpitaux, qui, selon lui, n'ont pas suivi un système d'enregistrement méticuleux, ni une chaîne de garde appropriée pour les corps.

Toutes les informations concernant les corps qui partaient et ceux qui étaient conservés dans un établissement de santé donné étaient détenues par les gardes de sécurité, mais lorsque les étiquettes se détachaient des corps, les codes numériques figurant sur les listes papier n'étaient d'aucune utilité, a-t-il expliqué.

>Les experts médico-légaux qui tentaient d'identifier les corps à l'hôpital de Guasmo Sur ont constaté que ce registre n'était d'aucune utilité pour leur tâche.

Lors du procès du Bureau du Médiateur contre l'État, le juge a estimé que la responsabilité de la garde des corps incombait au ministère de la Santé et à ses hôpitaux.

Le juge a attendu que le ministère présente des preuves de la livraison des corps ou de la chaîne de garde, mais aucun document n'a été présenté.

Au final, le juge a statué en faveur des familles.

Mais les experts médico-légaux ont repéré un autre problème : certains des cadavres marqués qu'ils ont pu identifier comme non enterrés avaient également été enregistrés comme enterrés, dans l'un des cimetières désignés par Covid-19.

C'est pourquoi, en novembre 2020 et dans le plus grand secret, des exhumations ont été effectuées pour corroborer les identités - le bureau du procureur avait donné l'ordre de déterrer les restes de 45 personnes décédées à l'hôpital Los Ceibos.

"Je n'arrive toujours pas à m'en remettre"

Lorsqu'Elsa reçoit un appel de la police lui demandant l'autorisation d'exhumer sa mère, elle est à nouveau saisie d'angoisse.

Elle a réalisé qu'elle avait gardé les cendres d'une inconnue pendant tout ce temps.

"Je n'arrive toujours pas à m'en remettre. J'ai les nerfs en miettes... J'ai besoin d'un psychologue pour m'aider", déclare Elsa.

Les premières exhumations ont eu lieu en novembre, d'autres suivront en janvier et février 2021.

À la fin de ce mois, les proches de 12 des 45 premiers corps n'avaient pas pu être retrouvés et les enquêteurs sont passés aux tests ADN.

Trois corps avaient été enterrés sous l'identité d'une autre personne.

Près d'un mois après ce coup de fil, Elsa a reçu un message via WhatsApp confirmant que le corps exhumé était celui de sa mère.

À ce stade, Elsa dit qu'elle avait besoin d'une preuve supplémentaire, "j'ai donc demandé au coroner de m'envoyer une photo de son gros orteil, pour être sûre. J'ai promis de l'effacer immédiatement", mais on lui a répondu que ce n'était pas autorisé.

Ce qu'elle a reçu, c'est une photo d'un tissu fleuri correspondant au pyjama que portait sa mère au moment de sa mort.

Elsa a reconnu l'imprimé mais dit qu'elle n'a toujours pas de véritable preuve de l'identité de sa mère.

"C'est le pyjama, pour l'amour de Dieu ! Mais n'importe qui pourrait avoir un tel pyjama. Je veux en avoir le cœur net, je dois me débarrasser de ces doutes, de cette incertitude avec laquelle je vis."

C'est pourquoi elle demande un certificat ADN, pour savoir une fois pour toutes et pouvoir enfin laisser sa mère reposer en paix.



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