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BBC Afrique of Thursday, 1 July 2021

Source: www.bbc.com

L'énigme autour de l'évolution de la paternité,

Les pères humains s'engagent dans des formes de prise en charge très exigeantes Les pères humains s'engagent dans des formes de prise en charge très exigeantes

Peu de mammifères mâles investissent autant de temps et d'attention à élever leur progéniture - ou même les enfants des autres - que les pères humains.

Lee Gettler est difficile à joindre au téléphone, pour la raison très simple qu'il est occupé à prendre soin de ses deux jeunes enfants. Chez les mammifères, cependant, cela le rend extraordinaire.

"Les pères humains s'engagent dans des formes de prise en charge très exigeantes", explique Gettler, anthropologue à l'Université de Notre Dame. De cette façon, les humains se démarquent de presque tous les autres mammifères. Les pères, et les parents en général, sont le domaine d'étude de Gettler. Lui et d'autres ont découvert que le rôle des pères varie considérablement d'une culture à l'autre - et que les mâles de l'espèce animale peuvent donner un aperçu utile de notre passé évolutif.

Cependant, de nombreux mystères subsistent sur la façon dont les pères ont évolué dans leur rôle particulier et hautement investi, y compris les changements hormonaux qui accompagnent la paternité. Une meilleure compréhension de l'origine des pères et de l'importance de la paternité pour les pères et les enfants pourrait profiter aux familles de toutes sortes.

"Si vous regardez d'autres espèces de mammifères, les pères ont tendance à ne rien faire d'autre qu'à fournir du sperme", explique Rebecca Sear, démographe évolutionniste et anthropologue à la London School of Hygiene and Tropical Medicine. Les mères portent également le fardeau de la plupart des autres animaux qui s'occupent de leurs enfants. (Les poissons sont une exception - la plupart ne s'occupent pas du tout de leurs petits, mais les parents attentionnés sont généralement des pères. Et les couples d'oiseaux sont réputés pour leur coparentalité.)

Même parmi les singes, nos plus proches parents, la plupart des papas ne font pas grand-chose. Cela signifie que les mamans sont coincées avec tout le travail et doivent espacer leurs bébés pour s'assurer qu'elles peuvent s'occuper d'eux. Les chimpanzés sauvages, par exemple, donnent naissance tous les quatre à six ans. Les orangs-outans attendent jusqu'à six à huit ans entre enfants.

Les ancêtres des humains, cependant, se sont engagés dans une stratégie différente. Les mères ont obtenu l'aide de leur communauté et de leurs proches, y compris les pères. Cela les a suffisamment libérées pour avoir plus de bébés, plus proches les uns des autres - environ tous les trois ans, en moyenne, dans les sociétés non industrielles d'aujourd'hui. Cette stratégie "fait partie de la réussite évolutive des humains", dit Gettler.

Certains indices sur l'origine de la paternité amoureuse viennent de nos proches parents primates.

Stacy Rosenbaum, anthropologue biologique à l'Université du Michigan, étudie les gorilles de montagne sauvages au Rwanda. Ces gorilles fournissent des indices intrigants sur les origines des pères singes, comme le soutiennent Gettler et ses co-auteurs Rosenbaum et Adam Boyette dans la Revue annuelle d'anthropologie 2020.

Les gorilles de montagne sont un type de gorille de l'Est. Ils diffèrent des gorilles occidentaux - une espèce distincte plus souvent observée dans les zoos - par leur habitat et leur régime alimentaire. Rosenbaum s'intéresse davantage à une autre chose qui distingue les gorilles des montagnes : "les enfants passent une tonne de temps avec les mâles", dit-elle.

Ces hommes peuvent ou non être leurs pères. Les gorilles de montagne mâles ne semblent pas savoir quels sont leurs petits. Mais presque tous les mâles tolèrent la compagnie des jeunes. Contrairement à tous les autres grands singes qui ont été étudiés à l'état sauvage, ces mâles -deux fois plus gros que les femelles, avec des muscles et des dents énormes - sont essentiellement des baby-sitters. Certains ramassent les jeunes, jouent avec eux et dorment même blottis les uns contre les autres.

Cette compagnie mâle peut protéger les très jeunes gorilles contre les prédateurs, et elle empêche les jeunes d'être tués par des mâles intrus. Un autre avantage important pourrait être social, spécule Rosenbaum.

Les jeunes gorilles se mêlant à un mâle adulte pourraient acquérir des compétences sociales comme les tout-petits humains le font de leurs pairs à la garderie. De plus, des recherches ont montré que les relations entre les jeunes gorilles et les mâles adultes persistent à mesure qu'ils grandissent.

La garde d'enfants peut également profiter aux gorilles mâles d'une autre manière : en les rendant plus attrayants

Un autre indice alléchant sur la façon dont les gorilles mâles profitent aux jeunes de leur groupe vient d'un article récent sur les jeunes gorilles de montagne dont les mères sont mortes. La perte de leur mère n'a pas rendu ces orphelins plus susceptibles de mourir eux-mêmes, ont découvert les chercheurs. Ils n'ont pas non plus subi d'autres coûts, comme une attente plus longue avant d'avoir leurs propres petits. Les relations des orphelins avec les autres membres de leur groupe, en particulier les mâles dominants, semblaient les protéger des effets néfastes.

Les mâles gorilles de montagne ne sont pas les seuls primates à s'allier avec les enfants. Les macaques mâles adultes passent également du temps avec les jeunes. Et les babouins mâles forment des 'amitiés' avec les femelles et leurs petits, qui sont souvent (mais pas toujours) leur propre progéniture. Ces comportements ne coûtent presque rien aux primates mâles. Ainsi, bien que les mâles puissent donner à leur propre progéniture un élan de survie, ce n'est pas grave s'ils passent également du temps avec des jeunes sans lien de parenté.

Mais la garde d'enfants peut également profiter aux gorilles mâles d'une autre manière : en les rendant plus attrayants. "L'une de nos spéculations est que les femelles préfèrent en fait s'accoupler avec des mâles qui interagissent beaucoup avec les enfants", explique Rosenbaum. Elle a découvert que les gorilles mâles qui font plus de garde d'enfants plus tôt dans la vie engendrent beaucoup plus d'enfants lorsqu'ils sont plus âgés. Les macaques semblent également plus attrayants pour les femmes si elles ont passé plus de temps avec les enfants.

Les anthropologues supposaient que le comportement paternel ne pouvait évoluer que chez les animaux monogames, explique Rosenbaum. Des espèces comme les gorilles des montagnes sapent cette hypothèse. Ils montrent également que, contrairement à ce que les scientifiques pensent depuis longtemps, les animaux mâles n'ont pas à choisir entre consacrer leur énergie à l'accouplement ou à la parentalité. Il semble que s'occuper des enfants peut être un moyen de se faire des amis.

Des études sur des pères et des beaux-pères humains ont fait allusion à la même idée. "Beaucoup d'hommes vont volontairement nouer des relations avec des enfants dont ils savent qu'ils ne sont pas les leurs", déclare Kermyt Anderson, anthropologue biologique à l'Université de l'Oklahoma. Cet investissement peut sembler paradoxal d'un point de vue évolutif. Mais les études d'Anderson suggèrent que les hommes investissent dans leurs beaux-enfants et même leurs propres enfants biologiques en partie comme un investissement dans leur relation avec la mère. Lorsque cette relation prend fin, les pères ont tendance à moins s'impliquer.

Un père humain qui s'occupe de ses enfants ou de ses beaux-enfants est différent, bien sûr, d'un singe qui laisse simplement les jeunes traîner. Mais Gettler et Rosenbaum se demandent si nos propres ancêtres avaient des habitudes similaires à celles des gorilles de montagne ou des macaques. Sous les pressions évolutives auxquelles ils ont été confrontés, ces tendances amicales envers les enfants auraient pu se transformer en une paternité dévouée.

Bien que les pères humains soient inhabituels chez les animaux, la paternité peut également varier considérablement chez les humains.

Certains indices de l'histoire évolutive de la paternité sont également inscrits dans les molécules du corps des hommes.

Gettler a travaillé sur une étude à long terme d'hommes aux Philippines, recueillant des données biologiques sur eux au début de la vingtaine et faisant un suivi cinq ans plus tard. Lui et ses collègues ont découvert que les hommes ayant un taux de testostérone plus élevé au début de la vingtaine étaient plus susceptibles d'avoir des partenaires et des enfants plus tard, lorsque les chercheurs ont effectué un suivi. Mais ces nouveaux papas n'avaient plus de taux de testostérone élevé - elle avait chuté de façon spectaculaire, surtout s'ils avaient un nouveau-né à la maison. Une fois que le plus jeune était devenu un enfant, sa testostérone a commencé à remonter.

La testostérone est liée à l'accouplement et au comportement compétitif chez les animaux mâles. La supprimer pourrait être la façon naturelle de préparer les pères à coopérer avec leurs partenaires et à s'occuper des enfants, selon les chercheurs. Bien que les pères attentionnés soient rares parmi les mammifères et la plupart des autres animaux, on en trouve beaucoup parmi les oiseaux - et ces pères oiseaux connaissent également des baisses de testostérone.

La prolactine est une autre hormone liée au comportement paternel chez les oiseaux - cette fois, les papas oiseaux passionnés en ont plus - et certaines études ont laissé entendre un effet similaire chez les humains. Bien que nous ne soyons que de loin liés aux oiseaux, l'évolution peut avoir utilisé les mêmes mécanismes pour encourager le comportement paternel chez les deux animaux. Mieux comprendre ces mécanismes pourrait nous aider à comprendre comment la paternité a évolué.

"Si nous comprenons les voies physiologiques qui sous-tendent les soins chez ces autres espèces, nous pouvons voir si les mêmes signatures se produisent chez les pères humains", explique Gettler.

Il est clair que les pères humains sont inhabituels dans leur attention à leurs enfants. "Cependant, il est également clair que la paternité chez l'homme est assez variable", dit Sear. Tous les papas ne sont pas adorables, ni même présents.

Des études ont montré que les pères peuvent jouer un rôle important en s'occupant directement de leurs enfants, par exemple, et en leur enseignant le langage et les compétences sociales.

Mais cela n'affecte pas nécessairement la survie de base. Dans un article de 2008, Sear et sa co-autrice Ruth Mace ont demandé si les enfants dont le père est absent sont plus susceptibles de mourir. Ils ont examiné les données sur la survie des enfants provenant de 43 études de populations à travers le monde, principalement celles qui n'ont pas accès aux soins médicaux modernes. Ils ont découvert que dans un tiers des études portant sur les pères, les enfants avaient plus de chances de survivre à l'enfance lorsque leur père était là. Mais dans les deux autres tiers, les enfants orphelins de père ont tout aussi bien fait. (En revanche, toutes les études sur les enfants sans mère ont révélé qu'ils avaient moins de chances de survivre.)

"Ce n'est pas ce que à quoi on s'attend si les pères sont vraiment essentiels à l'épanouissement des enfants", a déclaré Sear. Au contraire, elle soupçonne que ce qui est vital, ce sont les emplois que les pères accomplissent. Lorsqu'un père est porté disparu, d'autres membres de la famille ou de la communauté peuvent le remplacer. "Il se peut que le rôle paternel soit important, mais il est substituable par d'autres membres du groupe social", dit-elle.

Quel est ce rôle ? Historiquement, dit Gettler, les anthropologues considéraient la paternité comme une question "d'approvisionnement" - mettre à manger sur la table, littéralement. Dans certaines communautés, les chasseurs les plus performants engendrent également plus d'enfants. Mais Gettler espère aider à élargir la définition d'un père. La recherche a montré que les pères peuvent jouer un rôle important en s'occupant directement de leurs enfants, par exemple, et en leur enseignant les compétences linguistiques et sociales.

Les pères peuvent également aider leurs enfants en cultivant des relations dans leurs communautés, dit Gettler. En matière de survie, 'le réseautage peut être tout'.

Le travail d'un père varie également d'un point de vue culturel. Par exemple, en République du Congo, Gettler travaille avec deux communautés voisines. Les Bondongo sont des pêcheurs et des agriculteurs - ils apprécient les pères qui prennent des risques pour gagner de la nourriture pour leur propre famille. Leurs voisins, les BaYaka, sont des cueilleurs qui apprécient les pères qui partagent leurs ressources en dehors de leur famille.

"En Occident, nous avons cette idéalisation de la famille nucléaire", explique Sear : un couple hétérosexuel autonome dans lequel papa fait tout l'approvisionnement et maman toute la garde des enfants. Mais dans le monde entier, dit-elle, les familles comme celle-ci sont très rares. Les parents biologiques d'un enfant peuvent ne pas vivre ensemble exclusivement, pour la vie ou pas du tout, écrit Sear dans un article récent. La garde d'enfants et la nourriture peuvent provenir de l'un ou l'autre des parents, ou de l'un ou de l'autre. Chez les Himba de Namibie, par exemple, les enfants sont souvent placés dans une famille élargie.

"La principale caractéristique déterminante de notre espèce est peut-être notre flexibilité comportementale", a déclaré Sear. En supposant que certains rôles soient 'naturels' pour les pères ou les mères, les parents peuvent se sentir isolés et stressés, écrit Sear. Elle espère que la recherche pourra élargir notre compréhension de la raison d'être des pères et de ce qu'est une famille humaine. Cela pourrait aider les sociétés à mieux soutenir les familles de toutes sortes - qu'elles aient des pères comme Gettler qui sont occupés à s'occuper des enfants, ou des pères qui sont partis pêcher, ou pas de père du tout.

"Je pense que nous devons adopter une vision beaucoup plus impartiale de la famille humaine et des types de structures familiales dans lesquelles les enfants peuvent s'épanouir pour améliorer la santé des mères, des pères et des enfants", déclare Sear.