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BBC Afrique of Thursday, 11 March 2021

Source: bbc.com

L'empire commercial secret qui finance l'armée birmane

Les forces armées de Birmanie, à l'origine du récent coup d'État dans le pays, sont financées par une grande partie du budget national.

Mais ils tirent également un revenu important et secret de l'expansion des intérêts commerciaux.

Au populaire Indoor Skydiving Centre de Rangoon, les visiteurs peuvent vivre l'expérience de sauter d'un avion en toute sécurité dans une soufflerie verticale.

Mais peu de ceux qui découvrent cette attraction réalisent qu'elle fait partie d'un immense empire commercial géré par l'armée et qui fait partie du tissu social du pays.

Les critiques affirment que ce réseau lucratif a rendu possible le coup d'État en Birmanie et a mis en évidence la responsabilité des militaires.

Les hommes d'affaires civils le comparent aux affaires de la mafia en Sicile, dans le sud de l'Italie, tandis que les militants affirment que les réformes démocratiques ne seront possibles que lorsque "les militaires retourneront dans les casernes".

De la banque au tourisme

L'armée birmane, la Tatmadaw, a commencé à s'impliquer dans les affaires après le coup d'État de Ne Win en 1962, qui a marqué le début de la période socialiste du pays.

Pendant des années, les bataillons militaires ont dû être autosuffisants et ont été encouragés à prendre des participations dans des entreprises locales pour financer leurs opérations.

Si cette pratique a été progressivement abandonnée, dans les années 1990, lorsque le gouvernement a commencé à privatiser les industries d'État, deux conglomérats dirigés par l'armée.

Les deux organisations, la Myanmar Economic Corporation (MEC) et la Myanmar Economic Conglomerate Ltd. (CEML), sont depuis devenus une source de richesse essentielle pour le Tatmadaw, avec des intérêts allant de la banque et des mines au tabac et au tourisme.

Le CEML gère également le fonds de pension de l'armée.

Plusieurs chefs militaires et leurs familles ont également des intérêts commerciaux importants et ont fait l'objet de sanctions par le passé.

Aung Pyae Sone, fils du général et chef du coup d'État Min Aung Hliang, possède plusieurs entreprises, dont un spa, et détient une participation majoritaire dans l'opérateur national de télécommunications Mytel.

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Il est difficile de quantifier l'ampleur de ces intérêts commerciaux.

Mais les experts affirment que l'influence commerciale de l'armée reste importante, malgré les récentes réformes démocratiques, et le coup d'État pourrait être en partie une tentative de protéger ces intérêts financiers, selon les experts.

"Isolé de la responsabilité"

Le peu que nous savons de la portée financière de l'armée n'a été révélé que ces dernières années.

Un rapport de l'ONU de 2019, suscité par la répression du Myanmar contre les communautés rohingyas, a révélé que les revenus commerciaux renforçaient la capacité des militaires à commettre des violations des droits humains en toute impunité.

Par le biais d'un conglomérat de sociétés et d'affiliés, l'ONU a déclaré que le Tatmadaw avait été en mesure de "s'isoler de la responsabilité et de la surveillance".

Des détails sur la structure et les finances de CEML ont également été révélés dans deux rapports internes : l'un soumis par le conglomérat en janvier 2020 et l'autre divulgué par les groupes militants Justice for Burma et Amnesty International.

Les rapports ont montré que le conglomérat est dirigé par des commandants supérieurs de l'armée, dont plusieurs chefs du coup d'État actuel.

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Environ un tiers de tous les actionnaires sont des unités militaires, le reste appartenant à des membres anciens et actuels de la Tatmadaw.

Le rapport qui a fait l'objet d'une fuite indique qu'entre 1990 et 2011, CEML a versé à ses actionnaires 108 milliards de kyats en dividendes, soit 16,6 milliards de dollars américains, selon les taux de change officiels de l'époque.

Il a également suggéré que l'armée utilise les actions CEML pour récompenser la loyauté et punir les mauvais comportements.

Un tableau énumère 35 personnes qui ont été déchues de leurs dividendes pour des raisons telles que la désertion et l'emprisonnement.

CEML n'a pas commenté publiquement la fuite du rapport.

De nouveaux appels aux sanctions

Dans le sillage du coup d'État, les groupes de défense des droits ont multiplié les appels à des sanctions ciblées contre l'armée et son accès au système financier mondial.

De nombreux militants souhaitent également le démantèlement des conglomérats.

Dans une déclaration à la BBC, Justice for Myanmar a accusé les militaires d'être dans un "conflit d'intérêts illégal".

"Les richesses volées par l'armée et ses entreprises appartiennent au peuple birman et doivent être restituées", ont-ils ajouté.

Les États-Unis ont ajouté les deux conglomérats à une liste noire commerciale et ont imposé de nouvelles sanctions contre des personnalités militaires et gouvernementales, ainsi que contre trois sociétés minières.

Le Canada, la Nouvelle-Zélande et le Royaume-Uni ont également fait pression pour obtenir leurs propres mesures spécifiques, bien qu'aucune d'entre elles ne vise directement les conglomérats.

Les militants affirment que la faiblesse historique des sanctions a incité le Tatmadaw à perpétrer le coup d'État et à poursuivre les violations présumées des droits humains.

Des experts ont déclaré à la BBC qu'un renforcement des sanctions était envisagé, mais au bon moment.

"Le monde attend toujours de voir comment cela se passe", déclare George McLeod, directeur général d'Access Asia, une société de gestion des risques spécialisée dans la région.

Pendant ce temps, le pouvoir des conglomérats suscite un ressentiment croissant chez certains hommes d'affaires locaux.

"Ils le décrivent presque de la même manière qu'un homme d'affaires sicilien parlerait de la mafia", a déclaré McLeod à la BBC.

"Vous devez faire face à eux si vous êtes sur leur radar, même si vous ne le voulez pas."

"Ils veulent être un acteur sur la scène internationale".

Le Tatmadaw commence déjà à ressentir la pression des investisseurs étrangers.

La société japonaise de boissons Kirin a annulé deux accords lucratifs avec CEML qui lui auraient permis de dominer le marché de la bière dans le pays.

L'homme d'affaires singapourien Lim Kaling a également réduit son investissement dans une entreprise de tabac liée au conglomérat.

Entre-temps, les manifestants locaux ont boycotté les entreprises liées au nouveau gouvernement, notamment les bijouteries et les marques de cigarettes.

Les appels aux sanctions internationales ne sont toutefois pas universels. La Chine et la Russie ont rejeté les efforts déployés par les autres membres du Conseil de sécurité des Nations unies pour condamner le Tatmadaw.

Les experts s'accordent à dire que si les sanctions sont une pièce importante du puzzle, elles doivent être appliquées en conjonction avec des pressions juridiques et diplomatiques et un embargo sur les armes.

Le chef adjoint de la Tatmadaw, Soe Win, a déclaré aux Nations unies qu'ils étaient prêts à faire face à la pression internationale si nécessaire.

Sans action multilatérale, la Birmanie (Myanmar) pourrait redevenir un État paria, estime Peter Kucik, ancien conseiller en matière de sanctions auprès du département du Trésor américain.

"Ce groupe de généraux au pouvoir en ce moment est à peu près le même groupe qui était au pouvoir sous le régime du SPDC (une junte militaire qui a dirigé le pays de 1997 à 2011), et ils ont montré qu'ils sont parfaitement à l'aise pour vivre dans un pays isolé", a-t-il déclaré à la BBC.

Et alors que le pays pourrait compter sur le commerce avec des partenaires tels que la Chine, les hommes d'affaires locaux ne croient pas en cette possibilité, ajoute M. Kucik.

"Ils veulent traiter avec des entreprises japonaises de premier plan, ils veulent traiter avec des entreprises occidentales et ils veulent être un acteur sur la scène internationale de la même manière que la Thaïlande", dit Kucik.

Quoi qu'il arrive maintenant, les groupes militants affirment que la pression sur le portefeuille de l'armée et la réforme de ses conglomérats seront essentielles à la réforme démocratique.

"C'est ce que veut le peuple du Myanmar", déclare Anna Roberts, directrice de la Burma Campaign UK.

"Ils veulent que les militaires retournent dans les casernes, et ils veulent une économie civile et un gouvernement fédéral civil qui respecte leurs souhaits."

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