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BBC Afrique of Monday, 15 March 2021

Source: bbc.com

Fukushima : que s'est-il passé à la centrale nucléaire il y a 10 ans ?

Il y a dix ans, un vendredi après-midi de mars, le plus puissant séisme jamais enregistré au Japon a frappé au large de la côte orientale du pays.

Le séisme, d'une magnitude de 9,0, était si puissant qu'il a fait dévier la Terre de son axe. Il a déclenché un tsunami qui a balayé l'île principale de Honshu, tuant plus de 18 000 personnes et rayant de la carte des villes entières.

À la centrale nucléaire de Fukushima, la vague gigantesque a franchi les défenses et inondé les réacteurs, provoquant une catastrophe majeure.

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Les autorités ont mis en place une zone d'exclusion qui s'est agrandie au fur et à mesure que les radiations s'échappaient de la centrale, obligeant plus de 150 000 personnes à évacuer la zone.

Dix ans plus tard, cette zone est toujours en place et de nombreux résidents ne sont pas revenus. Les autorités estiment qu'il faudra jusqu'à 40 ans pour terminer les travaux, qui ont déjà coûté des milliers de milliards de yens au Japon.

Où se trouve la centrale ?

La centrale nucléaire de Fukushima Daiichi se trouve dans la ville d'Okuma, dans la préfecture de Fukushima. Elle se trouve sur la côte est du pays, à environ 220 km (137 miles) au nord-est de la capitale Tokyo.

Le 11 mars 2011 à 14 h 46 heure locale (5 h 46 GMT), le tremblement de terre - connu sous le nom de Grand tremblement de terre du Japon oriental, ou tremblement de terre du Tohoku 2011 - a frappé à l'est de la ville de Sendai, à 97 km au nord de la centrale.

Les habitants n'ont eu que 10 minutes d'alerte avant que le tsunami ne frappe la côte.

Au total, près d'un demi-million de personnes ont été contraintes de quitter leur domicile à la suite du séisme, du tsunami et de l'accident nucléaire.

Que s'est-il passé à Fukushima ?

Les systèmes de la centrale nucléaire ont détecté le tremblement de terre et ont automatiquement arrêté les réacteurs nucléaires.

Des générateurs diesel de secours ont été mis en marche pour maintenir le liquide de refroidissement autour des cœurs, qui restent incroyablement chauds même après l'arrêt des réactions.

Mais peu après, une vague de plus de 14 mètres de haut a frappé Fukushima. L'eau a submergé la digue défensive, inondant la centrale et mettant hors service les générateurs d'urgence.

Les travailleurs se sont empressés de rétablir le courant, mais dans les jours qui ont suivi, le combustible nucléaire de trois des réacteurs a surchauffé et fait fondre partiellement les cœurs - ce que l'on appelle une fusion nucléaire.

La centrale a également subi un certain nombre d'explosions chimiques qui ont gravement endommagé les bâtiments. Des matières radioactives ont commencé à s'échapper dans l'atmosphère et dans l'océan Pacifique, ce qui a entraîné des évacuations et la création d'une zone d'exclusion de plus en plus étendue.

Combien de personnes ont été blessées ?

La catastrophe nucléaire n'a fait aucun mort dans l'immédiat. Au moins 16 travailleurs ont été blessés dans les explosions, tandis que des dizaines d'autres ont été exposés aux radiations alors qu'ils travaillaient à refroidir les réacteurs et à stabiliser la centrale.

Trois personnes auraient été emmenées à l'hôpital après une forte exposition.

Les effets à long terme des radiations font l'objet d'un débat. L'Organisation mondiale de la santé (OMS) a publié un rapport en 2013 selon lequel la catastrophe n'entraînera pas d'augmentation observable des taux de cancer dans la région. Les scientifiques, tant à l'intérieur qu'à l'extérieur du Japon, estiment qu'à part la région située immédiatement autour de la centrale, les risques de radiation restent relativement faibles.

Le 9 mars 2021, avant le dixième anniversaire de la catastrophe, un rapport des Nations unies a révélé qu'il n'y avait eu "aucun effet néfaste sur la santé" chez les habitants de Fukushima directement lié aux radiations de la catastrophe.

Tout effet futur sur la santé lié aux radiations est "peu susceptible d'être discernable", selon le rapport.

Mais beaucoup pensent que les dangers sont bien plus grands, et les habitants restent méfiants.

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Bien que les autorités aient levé les restrictions dans de nombreuses régions, la plupart des gens ne sont pas retournés chez eux.

En 2018, le gouvernement japonais a annoncé qu'un travailleur était mort après avoir été exposé aux radiations et a convenu que sa famille devait être indemnisée.

Il est toutefois confirmé qu'un certain nombre de personnes sont mortes lors de l'évacuation, notamment des dizaines de patients de l'hôpital qui ont dû être déplacés par crainte des radiations.

La catastrophe de Fukushima est classée comme un événement de niveau sept par l'Agence internationale de l'énergie atomique, le plus élevé de ces événements et seulement la deuxième catastrophe à atteindre cette classification après Tchernobyl.

Qui était fautif ?

Les critiques ont mis en cause le manque de préparation à l'événement, ainsi que la réaction confuse de l'exploitant de la centrale, Tokyo Electric Power (Tepco), et du gouvernement.

Une enquête indépendante mise en place par le Parlement japonais a conclu que Fukushima était "une catastrophe profondément anthropique", reprochant à la compagnie d'énergie de ne pas avoir respecté les exigences de sécurité ou de ne pas s'être préparée à un tel événement.

Toutefois, en 2019, un tribunal japonais a blanchi trois anciens cadres de Tepco pour négligence dans ce qui a été la seule affaire pénale à sortir de la catastrophe.

En 2012, le Premier ministre japonais de l'époque, Yoshihiko Noda, a déclaré que l'État partageait la responsabilité de la catastrophe. Un tribunal a statué en 2017 que le gouvernement portait une responsabilité partielle et devait verser des indemnités aux personnes évacuées.

Comment se passe le nettoyage ?

Dix ans plus tard, plusieurs villes du nord-est du Japon restent interdites d'accès. Les autorités s'efforcent de nettoyer la zone pour que les résidents puissent y retourner.

Des défis majeurs restent à relever. Des dizaines de milliers de travailleurs seront nécessaires au cours des 30 à 40 prochaines années pour éliminer en toute sécurité les déchets nucléaires, les barres de combustible et plus d'un million de tonnes d'eau radioactive encore conservés sur le site.

Mais certains résidents ont décidé de ne jamais revenir parce qu'ils craignent les radiations, ont refait leur vie ailleurs ou ne veulent pas retourner là où la catastrophe a eu lieu.

Selon les médias, en 2020, le gouvernement pourrait commencer à rejeter l'eau - filtrée pour réduire la radioactivité - dans l'océan Pacifique dès l'année prochaine.

Certains scientifiques pensent que l'immense océan diluerait l'eau et qu'elle présenterait un faible risque pour la santé humaine et animale. Le groupe environnemental Greenpeace a cependant déclaré que l'eau contient des matériaux qui pourraient potentiellement endommager l'ADN humain.

Les autorités ont déclaré qu'aucune décision définitive n'avait été prise quant à l'utilisation du liquide.

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