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BBC Afrique of Tuesday, 31 August 2021

Source: www.bbc.com

Agnes Sithole : la femme qui a combattu les lois sexistes sur le mariage des Noirs en Afrique du Sud

La femme qui a combattu les lois sexistes sur le mariage des Noirs en Afrique du Sud La femme qui a combattu les lois sexistes sur le mariage des Noirs en Afrique du Sud

Agnes Sithole est devenue une héroïne improbable pour des centaines de milliers de femmes noires en Afrique du Sud. À 72 ans, elle a intenté un procès à son mari pour l'empêcher de vendre leur maison contre sa volonté et, ce faisant, elle s'est attaquée à des lois datant de plusieurs décennies, datant de l'époque de l'apartheid, pour conserver ce qui lui revenait de droit.

'C'était se battre ou se retrouver à la rue'

Avec le recul, Agnes Sithole savait que son mariage serait difficile. Elle a épousé Gideon, son amour de lycée en 1972, mais s'est rapidement retrouvée à fermer les yeux sur ce qui allait devenir des décennies d'infidélité.

"Il était toujours dans et hors de différentes liaisons, mais cela ne m'a jamais affectée jusqu'à ce qu'entre 2016 et 2017, il veuille vendre tous nos biens", dit-elle.

"Sa réponse était toujours la même - que c'était sa maison, sa propriété, et que je n'avais rien".

Confrontée à la perte de sa maison, Agnès décide en 2019 de combattre son mari devant les tribunaux sud-africains, une démarche très inhabituelle pour une femme noire de sa génération.

"J'avais 72 ans à l'époque - où allais-je aller et par où allais-je commencer ? Mon seul choix était donc de me battre ou de me retrouver à la rue à mon âge.

"Je pense que la nécessité m'a rendue courageuse. S'il n'y avait pas eu de nécessité, je ne l'aurais peut-être pas fait. Il fallait que je sois ce quelqu'un qui dise non."

'La femme n'avait pas le choix'

Agnès s'est mariée à une époque où les femmes noires d'Afrique du Sud se mariaient automatiquement selon un système appelé "hors communauté de biens", qui donnait à l'homme tous les droits de propriété en tant que chef de famille.

"À l'époque, les femmes n'avaient pas le choix : soit elles se mariaient en dehors de la communauté de biens, soit elles ne se mariaient pas du tout", explique Agnes.

Un amendement à la loi sur les biens matrimoniaux en 1988 a permis aux couples noirs de changer le statut de leur mariage en "communauté", donnant ainsi aux femmes des droits de propriété égaux.

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Cependant, ce n'était pas automatique - les femmes noires devaient avoir le consentement de leur mari, payer pour une demande et la déposer dans un délai de deux ans.

"Nous savions que la loi avait changé et pensions qu'elle avait changé pour tout le monde", se souvient Agnes. "[Plus tard], quand j'ai réalisé que la loi m'avait trompée, c'est là que j'ai compris que je devais me battre."

'Le plus pauvre des pauvres'

Agnes est née à Vryheid, une petite ville minière du nord du KwaZulu-Natal.

Dans tout le pays, le fossé économique entre les races était très net dans les années 1940. Son père nettoyait les trains pour les Chemins de fer sud-africains et faisait "le thé pour ses patrons blancs au bureau", tandis que sa mère était une "fille de cuisine" qui lavait, nettoyait et cuisinait pour les "familles blanches privilégiées".

"Je suis née parmi les plus pauvres des pauvres, mes parents étaient des ouvriers. Ils nous ont donné un très bon exemple et j'ai suivi ce qu'ils nous ont appris", explique Agnès.

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"Nous avions l'habitude d'aller à l'église tous les week-ends. Quand j'ai grandi, les catholiques n'avaient pas vraiment le droit de divorcer, même si je voyais qu'il y avait des choses qui n'allaient pas bien".

"Je ne voulais pas me remarier ou que mes enfants grandissent sans leurs deux parents à la maison - c'est tout ce que j'avais connu."

'Je suis une battante'

Malgré les difficultés, Agnes a vu ses parents s'épanouir en restant ensemble et leur combat l'a déterminée à avoir une vie meilleure.

Elle a suivi une formation d'infirmière avant d'épouser Gideon, puis a commencé à vendre des vêtements à domicile et a accepté plusieurs emplois pour joindre les deux bouts.

"Je me suis vite aperçue que j'étais toute seule, car mon mari n'était pas toujours présent dans nos vies", raconte Agnes, qui a eu quatre enfants avec lui.

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"Je rentrais du travail et je commençais à coudre, à acheter et à vendre des vêtements. Je faisais tellement de choses à l'époque parce que j'étais déterminée à ce que mes enfants aillent à l'école".

"Je suis une battante par nature, je l'ai été toute ma vie. Je savais que je n'avais pas besoin de compter sur un homme parce que je voyais que j'étais seule, alors au lieu de me battre pour que quelqu'un fasse les choses pour moi, je le faisais moi-même."

Pour Agnès, le mariage a pris une nette tournure négative il y a environ neuf ans. Un soir, en rentrant du travail, elle a découvert que Gideon avait emménagé dans la chambre d'amis sans explication et qu'il n'était jamais revenu.

Le couple a continué à vivre sous le même toit mais a mené des vies complètement séparées.

"Nous nous croisions dans les couloirs, les escaliers ou sur les parkings, sans nous dire un mot", raconte-t-elle.

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Agnes dit que Gideon ne lui a jamais parlé de son projet de vendre la maison et "ce fut un choc de voir des gens se présenter chez moi au hasard pour une visite".

Réalisant qu'elle pourrait se retrouver à la rue, elle a déposé début 2019 une ordonnance invoquant un abus financier, arguant qu'elle avait contribué de manière égale à la construction de leur famille et au partage des richesses.

Aucun regret

Deux ans plus tard, en avril 2021, la Cour constitutionnelle sud-africaine a confirmé une décision antérieure de la Haute Cour selon laquelle les lois existantes étaient discriminatoires à l'égard des couples noirs et des femmes noires en particulier.

Elle a décidé que tous les mariages antérieurs à 1988 seraient transformés en "communauté de biens".

Agnès et sa plus jeune fille ont suivi le verdict en ligne depuis sa chambre. Au départ, elle n'a pas réalisé qu'elle avait gagné le procès jusqu'à ce que son avocat l'appelle.

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"Nous ne pouvions pas comprendre ce qui se passait à cause de la terminologie [juridique]", dit-elle. "Nous étions donc désemparés pendant tout ce temps. J'avais l'estomac noué, j'avais peur mais j'avais la foi.

"J'ai versé des larmes de joie. Je me suis rendu compte que nous avions sauvé des milliers de femmes dans des mariages similaires au mien."

Agnès dit qu'elle doit sa combativité aux nombreux défis qu'elle a dû relever seule.

"C'est mon caractère, qui je suis et c'est ma façon de faire les choses, je veux être autonome à tous points de vue", dit-elle. "C'est définitivement quelque chose de rare dans notre culture et chez les femmes de ma génération''.

"Pour moi, gagner l'affaire est l'une des meilleures choses qui me soient arrivées, car ma victoire signifiait une plus grande victoire pour nous tous".

"Je n'ai jamais douté de ma décision, je me suis dit que j'irai jusqu'au bout, que je gagne ou que je perde".

Le pardon

Agnès a même pu pardonner à Gideon, qui est mort de Covid-19 pendant le procès.

Deux jours avant sa mort, il a présenté ses excuses à sa femme et à ses filles pour la façon dont les choses s'étaient passées.

Agnès a découvert plus tard qu'elle avait non seulement été exclue de son testament, mais aussi qu'il avait laissé le domicile conjugal à quelqu'un d'autre. Cependant, la décision du tribunal a supplanté ses souhaits.

"Je sais qu'il y a beaucoup de dégâts, mais la façon dont les choses se terminent est parfois plus importante que la façon dont elles ont été", dit Agnès.

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"Nous lui avons pardonné et je suis en paix. Je ne regrette rien et surtout j'ai accompli mon mariage [jusqu'au bout].

"Je ne voulais rien de ce qui était à lui mais il voulait tout prendre, y compris ce que je possédais et ce pour quoi j'avais travaillé et c'est ce que je n'aimais pas."