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General News of Tuesday, 9 February 2021

Source: worldpoliticsreview.com

Alerte: les tensions ethno-politiques du Cameroun et Facebook sont un mélange mortel

Lorsqu'au moins 53 personnes sont mortes au Cameroun fin janvier après la collision d'un bus avec un camion chargé de carburant - l'un des pires accidents de la route de l'histoire du pays - peu d'observateurs auraient pu s'attendre à ce que les réactions à la tragédie incluent des insultes ethniques, principalement sur Facebook. Elles étaient dirigées vers les membres de la communauté Bamileke, dont la plupart des victimes semblaient être originaires. Le Cameroun s'enorgueillit depuis longtemps de l'harmonie relative entre les quelque 250 groupes ethniques du pays, dont aucun ne domine au niveau national - une diversité que de nombreux Camerounais considèrent comme une sauvegarde contre la violence communautaire.

Mais le Cameroun doit maintenant faire face à une nouvelle réalité. Une élection présidentielle très disputée en 2018 a déclenché une nouvelle couche de tensions politiques qui ont pris une tournure ethnique et trouvé un formidable amplificateur sur les médias sociaux. Parmi les partisans du président de longue date Paul Biya et du principal chef de l'opposition, Maurice Kamto, nombreux sont ceux qui considèrent désormais le conflit politique qui a suivi cette élection comme une compétition pour le pouvoir entre, d'une part, le groupe Bulu de Biya et l'ethnie Beti à laquelle les Bulu s'identifient, et, d'autre part, la communauté Bamileke de Kamto.

Si on lui permet d'approfondir encore ses racines, cette acrimonie ethnique croissante pourrait conduire à la violence et menacer la stabilité d'un pays déjà confronté à une insurrection séparatiste dans sa région anglophone. Le tissu social du Cameroun pourrait alors se déchirer, d'autant plus que les deux parties se positionnent pour la fin éventuelle de la présidence de Biya. Il aura 88 ans la semaine prochaine, après près de quatre décennies au pouvoir. Une éruption de violence communautaire dans une ville du sud en octobre 2019 a donné au Cameroun un avant-goût de ce qui pourrait arriver si le génie n'est pas rapidement remis dans la bouteille.

Pour éviter d'atteindre le point de non-retour, le gouvernement de Biya et l'opposition devraient engager un dialogue significatif sur les réformes électorales, tandis que le gouvernement devrait également renforcer les lois du pays contre la discrimination ethnique. Facebook, la plateforme de médias sociaux la plus populaire au Cameroun, a également un rôle à jouer, en augmentant sa capacité à identifier et à supprimer les contenus incendiaires sur sa plateforme.

Les clivages ethniques trouvent leur origine dans la rivalité entre le parti au pouvoir, le Mouvement démocratique du peuple camerounais, connu sous son acronyme français RDPC - qui a la ferme intention de garder le dessus chaque fois que la présidence de Biya se termine - et les dirigeants de l'opposition ambitieux pour le pouvoir, Kamto en tête. L'élection de 2018, considérée par de nombreux observateurs comme entachée d'irrégularités et dont les résultats sont toujours contestés par l'opposition, a alimenté une nouvelle division politique.

Depuis lors, le Mouvement de la Renaissance Camerounaise de Kamto, ou MRC, a boycotté les élections parlementaires et régionales de 2020 et a condamné la gestion par Biya de la pandémie COVID-19 et de la crise anglophone. L'opposition souhaite également que le gouvernement entreprenne certaines réformes électorales avant toute future élection. Ce souhait émane notamment de la crainte que Biya puisse mourir ou démissionner avant la fin de son mandat, en 2025, ce qui entraînerait des élections éclair que le parti au pouvoir serait mieux à même de contrôler dans le cadre du système électoral actuel, compromis.

En dépit des avertissements de personnalités et d'institutions influentes, comme les évêques catholiques du Cameroun il y a plus d'un an, la lutte pour le pouvoir entre le RDPC et le MRC s'aligne désormais de plus en plus sur les appartenances ethniques - une situation que l'utilisation des médias sociaux par les hommes politiques et le public n'a fait qu'aggraver.

Si l'essor des médias sociaux a donné un coup de pouce bienvenu à la liberté d'expression dans un pays où les médias contrôlés par le gouvernement occupent la majeure partie de l'espace médiatique, il a également eu des effets déstabilisateurs. Les plateformes, et notamment Facebook - la plateforme de médias sociaux la plus populaire au Cameroun, avec près de 4 millions d'utilisateurs - sont désormais utilisées pour diffuser des stéréotypes ethniques, échanger des insultes à caractère ethnique, propager des informations erronées et même inciter à la violence. Tout cela ne fait que creuser le fossé entre les deux parties.

La lutte pour le pouvoir entre le RDPC et le MRC s'aligne désormais de plus en plus sur les appartenances ethniques - une situation que l'utilisation des médias sociaux n'a fait qu'aggraver.


La lutte pour le pouvoir entre le RDPC et le MRC s'aligne désormais de plus en plus sur les appartenances ethniques - une situation qui n'a fait qu'empirer avec l'utilisation des médias sociaux.


Dans la ville de Sangmelima, dans le sud du pays, ces divisions accrues semblent avoir joué un rôle dans les émeutes qui ont éclaté fin 2019, lorsque l'indigène Bulu a pris pour cible les groupes Bamileke et Bamoun originaires de la région ouest du Cameroun. Les tensions sous-jacentes concernant les droits fonciers dans la région, notamment pour l'espace nécessaire à l'ouverture de magasins - dont les Bulu locaux se sentent exclus par les autres groupes - ont dégénéré en violence après qu'un homme bamoun a été accusé du meurtre d'un chauffeur de taxi moto local. Des centaines d'habitants ont alors attaqué les Bamilekes, les Bamouns et d'autres Camerounais du nord du pays avec des bâtons et des pierres, tout en pillant et en détruisant leurs propriétés. Des centaines ont fui vers leur région d'origine dans l'ouest et le nord du Cameroun.

Le gouvernement a rapidement organisé des pourparlers intercommunautaires, qui ont permis d'apaiser la situation à Sangmelima. Cependant, cet épisode est un signe possible de la voie dangereuse dans laquelle le pays s'engage actuellement. Alors que les acteurs politiques se positionnent pour la fin de la présidence de Biya, ils risquent de se tourner vers leurs propres groupes ethniques pour mobiliser des soutiens, ce qui signifie que des conflits ethniques encore plus graves pourraient surgir et briser des décennies d'harmonie relative entre les communautés ethniques.

Le parti au pouvoir et l'opposition ont tous deux dans leurs rangs des personnes qui comprennent les dangers de cette tendance à la tribalisation de la politique et qui ont exprimé leurs préoccupations. Mais aucun des deux camps n'a fait grand-chose pour endiguer ces tensions. Les autorités ont tiré la sonnette d'alarme sur la montée des discours de haine, organisé des séminaires pour mettre en garde contre leurs dangers potentiels et ont même adopté une nouvelle loi criminalisant le "mépris de la tribu", en décembre 2018. Mais l'opposition politique a accueilli ces mesures avec suspicion, suggérant qu'elles sont un écran de fumée pour réprimer les journalistes. Pourtant, depuis son adoption, la loi contre le discours de haine tribale, qui prévoit des sanctions plus sévères pour les propos incendiaires qui apparaissent sur les médias sociaux, n'a pas encore été appliquée, même dans un seul cas. On s'inquiète de savoir quand la loi sera utilisée et sur quelle base, étant donné les abus généralisés des deux parties.

Étant donné que l'opposition a boycotté les élections législatives de 2020, ce qui lui a fait perdre l'occasion d'obtenir des sièges à l'Assemblée nationale, le parti au pouvoir et l'opposition ne disposent d'aucun forum où ils peuvent s'engager sur le sujet difficile des réformes électorales. Les deux parties doivent néanmoins trouver un moyen de se parler afin de parvenir à un accord sur les changements à apporter pour rendre le processus plus transparent - peut-être, surtout, en passant d'un vote multiple, plus sujet à manipulation, à un vote unique.

En attendant, pour faire face aux tensions ethniques, le gouvernement devrait renforcer le cadre juridique qui interdit la discrimination ethnique, notamment pour l'accès à l'emploi dans la fonction publique. Une façon d'y parvenir pourrait être de mieux habiliter un organisme qu'il a créé en 2017 pour lutter contre cette discrimination, mais qui manque de financement et n'a qu'un rôle consultatif.

Les sociétés de médias sociaux ont également une responsabilité. La lutte contre les discours de haine et la désinformation en ligne ne résoudra pas à elle seule les tensions ethniques nées de la crise politique au Cameroun. Mais il reste essentiel de réduire leur portée, et donc d'atténuer les risques de violence. Facebook, en particulier, devrait améliorer sa propre capacité à identifier et à supprimer les faux contenus et les contenus incitant à la violence, notamment en engageant des modérateurs connaissant les particularités des discours de haine et les nuances linguistiques camerounaises. Le géant des médias sociaux devrait également renforcer son action de sensibilisation auprès des hommes politiques camerounais pour les aider à dialoguer avec leurs partisans et à atténuer la rhétorique en ligne.

Biya et ses partisans pourraient être réticents à prendre des mesures qu'ils percevront comme un affaiblissement de leur emprise sur le pouvoir. Néanmoins, il y a des raisons d'espérer que le président, à 87 ans, tiendra compte de son héritage. Avec le sentiment séparatiste qui se développe dans les zones anglophones, l'homme qui dirige le Cameroun depuis 1982 devrait être particulièrement sensible à la préservation des relations interethniques historiquement amicales du pays.

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